Portrait : Alan Acier | Accents à la maison aujourd’hui

Alan Steel est le président et chef de la direction de la New York Convention Center Operating Corporation, qui exploite le Jacob K. Javits Convention Center à Manhattan. Sous sa direction, le Javits Center a récemment achevé un projet d’expansion historique de 1,5 milliard de dollars qui a ajouté plus d’un million de pieds carrés au centre des congrès, y compris plus d’espaces d’exposition et de réunion, un pavillon sur le toit et une ferme sur le toit d’un acre. Avant le Javits Center, Steel a passé plus de 30 ans en tant que cadre de gestion d’événements et est l’ancien président du producteur commercial George Little Management. Écologiste passionné, il siège actuellement au conseil d’administration de New York City Audubon et de New Yorkers for Parks et au conseil d’administration du Climate Museum.

Vous venez de mettre la touche finale à une extension massive du Javits Center. De quelle partie du projet êtes-vous le plus satisfait ?

Cela a été très intéressant pour moi d’être responsable du bâtiment parce que je suis arrivé à Javits en tant que président et chef de la direction après 25 ans à diriger des spectacles ici, y compris bien sûr la New York International Gift Fair, ou NY Now comme on l’appelle maintenant. Les présidents du conseil d’administration de Javits m’ont demandé de réparer toutes les choses dont je m’étais plaint à ce moment-là, donc c’était génial d’être dans une situation où je connaissais le fonctionnement intime de la construction et je savais ce qui devait être réparé. Lors de la conception de l’agrandissement, nous avons pu nous demander : « Que devons-nous faire pour que ce bâtiment fonctionne mieux ? » Ce qui me passionne particulièrement, c’est l’agrandissement du quai de chargement et l’élargissement de l’accès aux marchandises. Le nouvel espace prend en charge l’emménagement et le déménagement de plusieurs manières et, par conséquent, nous sommes en mesure de créer des gains d’efficacité importants, ce qui devrait améliorer l’expérience de chacun. Ce n’est pas la partie la plus attrayante de l’extension, mais d’un point de vue opérationnel, cela nous donne beaucoup plus de capacités.

Le Javits Center a joué un rôle essentiel pour les New-Yorkais pendant le pire de la pandémie, d’abord en tant qu’hôpital de campagne pour les patients COVID, puis en tant que site de vaccination de masse. Comment c’était ?

Cela a été très mouvementé, mais nous avons été honorés d’avoir joué un rôle important dans une période aussi difficile. Il y avait plus de 20 agences et organisations impliquées au niveau municipal, étatique et fédéral ; faire partie de la coordination de toutes ces activités était un défi, mais aussi encourageant car c’était impressionnant de voir comment tout le monde travaillait ensemble. Nous avons construit 4 000 unités hospitalières en quatre jours. Nous avons été opérationnels en une semaine. Nous avons eu 1 100 patients qui ont traversé le bâtiment. C’était stimulant et excitant. Je ne pense pas que nous étions conscients des dangers à l’époque comme nous le sommes maintenant parce que nous étions tellement engagés que nous n’avions pas le temps d’y penser. Nous avons vraiment eu le sentiment d’avoir contribué à la solution. D’un point de vue moral, c’était très positif. Pour l’effort de vaccination, nous étions familiers avec l’ensemble du processus. C’était différent mais aussi plus fluide. J’ai dit à mon personnel : « C’est comme une exposition de cadeaux. Déplacez beaucoup de choses. Installez beaucoup de choses. Opérations d’aide. Détruit-le. » C’était essentiellement ce que nous faisons tous les jours. En conséquence, nous avons administré plus de 646 000 vaccins en moins de six mois et distribué plus d’un million de doses à d’autres sites de vaccination.

Le spectacle NY Now qui aura lieu ce mois-ci sera le premier événement en personne à avoir lieu à Javits depuis la fermeture il y a 17 mois. Qu’est-ce que ça fait?

C’est excitant de voir cela se produire. Évidemment, nous travaillons toujours sur les détails avec les variantes, en essayant d’être cohérents avec [CDC] des conseils et s’assurer que tout le monde est en sécurité. C’est super de reprendre les affaires. Nous nous attendons à ce que les événements soient plus petits au début. Je pense que ce que nous devons faire, c’est obtenir celui-ci aussi bien que possible, avec [show organizer Emerald Expositions’] aider. Nous mettons tout en œuvre pour que les gens se sentent à l’aise dans le bâtiment.

New York se sent très différent ces jours-ci. Combien de temps pensez-vous qu’il faudra pour récupérer complètement? Et ressentira-t-il la même chose ?

New York est l’une des villes les plus sûres des États-Unis. Notre taux d’infection est de l’ordre de 2 %. Ayant été à l’épicentre, nous savons à quoi cela ressemblait, et les gens sont plus disposés à vivre avec des restrictions et cela nous rend plus en sécurité. Il y a certainement un peu moins d’énergie en ce moment. Beaucoup de gens travaillent à domicile au moins une partie de la semaine. Mais les gens reviennent. Nous demandons aux gens de revenir trois jours par semaine, et en septembre, cinq jours par semaine. [Having workers come back] va redynamiser la ville. Tant que le taux d’infection sera faible, nous continuerons de progresser vers la «normale». Les musées sont ouverts, les magasins sont ouverts, Broadway est de retour et tout se fait de la manière la plus sûre possible. Si les choses changent, nous réagirons comme nous l’avons déjà fait, en étant flexibles et sûrs. Je suis à l’aise ici. Et je prends les transports en commun.

La pandémie a bouleversé le monde des salons professionnels. En tant qu’ancien opérateur de salons professionnels, et maintenant en tant que PDG d’un grand centre de congrès, votre opinion sur les salons professionnels traditionnels a-t-elle changé ?

L’une des choses positives qui sont ressorties du centre de vaccination était de voir à quel point les gens étaient heureux d’être ensemble. Peu de temps après l’ouverture du centre de vaccination en janvier 2021, nous nous sommes associés à Sing for Hope, une organisation à but non lucratif locale, pour amener des musiciens au chômage de toute la ville à se produire à Javits pendant trois heures par jour. Nous avions des gens qui pleuraient, des gens qui dansaient dans les allées les uns avec les autres, applaudissaient vigoureusement pour tout. Cela a renforcé pour moi le désir d’être là où se trouvent les autres. Ce qui est dit face à face ne va pas disparaître. Les réunions numériques sont utiles et continuent de l’être, mais je sais que je suis beaucoup plus heureux de me rencontrer en personne plutôt que numériquement. C’est de bon augure pour les salons professionnels. Les changements dans les lignes d’approvisionnement changeront la façon dont les choses sont. Certains spectacles feront mieux que d’autres. Nous avons une émission sur les produits à base de plantes qui a connu une croissance exponentielle. Le salon du cannabis – le cannabis est désormais légal à New York – s’est également développé. Certains salons deviendront plus grands, d’autres plus petits, cela dépend de l’industrie dans laquelle ils se trouvent. Mais je pense que l’industrie des salons professionnels dans son ensemble est une entreprise saine.

D’autres pensées d’adieu ?

J’ai beaucoup d’amis dans l’industrie de l’ameublement. Ils me manquent et j’ai hâte de les revoir à NY Now.

En un coup d’œil :

Où as tu grandi?

J’ai grandi dans le nord de l’Angleterre, dans un endroit appelé Newcastle — l’endroit où l’on ne prend pas de charbon parce qu’on en a déjà assez du nôtre !

Que vouliez-vous faire dans la vie quand vous étiez à l’école?

Je voulais travailler dans les services sociaux pour aider les gens à améliorer leur vie — j’étais très idéaliste dans ma jeunesse !

Comment avez-vous gagné votre premier salaire ?

Ramper et gratter l’intérieur d’une machine qui fabriquait des carreaux de sol en liège dans une usine.

Que lisez vous en ce moment?

Je lis « Les présidents contre la presse » de Harold Holzer, qui se trouve être un ami. Il est fascinant de voir que le conflit entre le président et la presse n’est pas nouveau, mais à quel point il a changé au fil des ans avec l’arrivée de différents médias.

Complétez cette phrase : « J’aimerais savoir comment… »

Si je souhaite savoir quelque chose, j’ai tendance à le découvrir… pour ne pas dire que je sais tout bien sûr, mais dans le monde d’aujourd’hui, les outils sont là pour le découvrir !